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La Platanie – Préface à la deuxième édition révisée

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Geometrie

Si mon pauvre ami de la Platanie conservait la vigueur d’esprit dont il jouissait en composant ces Mémoires, je n’aurais plus besoin de le représenter dans cette préface, dans laquelle il désire d’abord remercier ses lecteurs et ses critiques de l’Espace, dont l’appréciation a exigé, avec une célérité inattendue, une deuxième édition de son travail; deuxièmement, présenter des excuses pour certaines erreurs et fautes d’impression (pour lesquelles, cependant, il n’est pas entièrement responsable); et, troisièmement, expliquer une ou deux idées fausses. Mais il n’est plus le Carré qu’il était autrefois. Des années d’emprisonnement, et le fardeau encore plus lourd de l’incrédulité générale et la moquerie, ont combiné à la décroissance naturelle de la vieillesse à effacer de son esprit la plupart des pensées et des idées, et bien plus de la terminologie, acquise durant son court séjour à l’Espace. Il m’a donc demandé à répondre en son nom à deux objections spéciales, l’une d’ordre intellectuel, l’autre d’ordre moral.

La première objection est qu’un Plat, en voyant une Ligne, voit quelque chose qui doit être ÉPAIS à l’oeil aussi bien que LONG à l’oeil (sinon il ne serait pas visible, s’il n’avait pas une certaine épaisseur); et par conséquent il avait (il est argumenté) de reconnaître que ses compatriotes sont non seulement longs et larges, mais aussi (quoique sans doute à des degrés très légers) ÉPAIS ou ÉLEVÉS. Cette objection est plausible, et, pour les Espaciens, presque irrésistible, ainsi, je l’avoue, quand je l’ai entendu pour la première fois, je ne savais pas quoi répondre. Mais la réponse de mon pauvre vieil ami me semble tout à fait satisfaisante.

« Je l’avoue, » il a dit – quand je l’ai mentionné à lui ce objection – « Je reconnais la vérité des faits de votre critique, mais je renie ses conclusions. Il est vrai que nous avons vraiment dans la Platanie une troisième dimension non reconnu appelée « hauteur » tout comme il est vrai aussi que vous avez vraiment dans l’Espace une quatrième dimension non reconnu appelé par aucun nom à l’heure actuelle, mais que j’appellerai « extra-hauteur ». Mais nous ne pouvons plus prendre connaissance de notre « hauteur » comme vous ne pouvez pas de votre « extra-hauteur ». Même si moi, qui ai été dans l’Espace, et qui ai eu le privilège de comprendre pendant vingt-quatre heures le sens de la « hauteur » – même je ne peux pas maintenant le comprendre, ni le réaliser par le sens de la vue ou par tout processus de raison, je ne peux que l’appréhender par la foi.

« La raison est évidente. La dimension implique direction, implique la mesure, implique les plus et les moins. Maintenant, toutes nos lignes ont des épaisseurs EQUAL et INFINITESIMAL (ou hauteur, selon ce que vous voulez). Par conséquent, il n’y a rien dedans pour diriger nos esprits à la conception de cette Dimension. Pas de « micromètre délicat » – comme l’a suggéré un critique trop rapide de l’Espace – le moins nous servir; car nous ne devrions pas savoir CE QU’IL FAUT MESURER, NI DANS QUELLE DIRECTION. Quand nous voyons une ligne, nous voyons quelque chose qui est long et LUMINEUX; la LUMINOSITÉ, ainsi que la longueur, est nécessaire à l’existence de la ligne, si la luminosité disparaît, la ligne est éteinte. Par conséquent, tous mes amis de la Platanie, quand je leur parle de la Dimension non reconnu qui est en quelque sorte visible dans la Ligne, ils disent « Ah, vous voulez dire LUMINOSITÉ »: et quand je réponds: « Non, je veux dire une vraie dimension » Ils rétorquent à la fois, « Alors le mesurer, ou nous dire dans quelle direction s’étend. »; et cela me fait taire, car je ne peux pas faire. Seulement hier. quand le chefs des Cercles (en d’autres termes, notre grand prêtre) est venu inspecter la prison d’État et m’a fait sa septième visite annuelle, et pour la septième fois il m’a posé la question, « Étais-je mieux? » j’ai essayé de lui prouver qu’il était « haut », ainsi que long et large, bien qu’il ne le sache pas. Mais quelle a été sa réponse? « Vous dites que je suis « haut », mesurez ma « hauteur » et je vais te croire ». Que pouvais-je faire? Comment pourrais-je relever son défi? J’ai été écrasé et il a quitté la salle triomphante.

« Ne pensez-vous pas que vous êtes un étranger pour vous? Alors mettez-vous dans une position similaire. Supposons qu’une personne de la Quatrième Dimension, condescendant à vous rendre visite, dise, « Chaque fois que vous ouvrez les yeux, vous voyez un Plan (qui est de Deux Dimensions) et vous DËDUISEZ un Solid (qui est de Trois); mais en réalité vous voyez aussi (bien que vous ne reconnaissez pas) une Quatrième Dimension, qui n’est ni couleur ni éclat ni quelque chose du genre, mais une vraie Dimension, bien que je ne peux pas vous indiquer sa direction, et vous ne pouvez pas non plus le mesurer. Que diriez-vous à un tel visiteur? Ne l’auriez-vous pas enfermé? Eh bien, c’est mon destin: et il est tout aussi naturel pour nous, les Plats, d’enfermer un Carré pour prêcher la Troisième Dimension, car c’est pour vous, les Espaciens, verrouiller un Cube pour prêcher la Quatrième. Hélas! forte ressemblance familiale traverse aveugle et persécutant l’humanité dans toutes les Dimensions! Points, Lignes, Carrés, Cubes, Extra-Cubes – nous sommes tous soumis aux mêmes erreurs, tous les mêmes les Esclaves de nos préjugés Dimensionnels respectifs, comme l’a dit un de vos poètes de l’Espace –

« Une touche de Nature rend tous les mondes semblables. »

[Note: L’auteur désire que j’ajoute que l’idée fausse de certains de ses critiques à ce sujet l’a amené à insérer dans son dialogue avec la Sphère certaines remarques qui ont une incidence sur ce point et qu’il avait précédemment omis comme étant fastidieux et inutile.]

Sur ce point, la défense de la Sphère me semble imprenable. J’aimerais pouvoir dire que sa réponse à la deuxième (ou morale) objection était également claire et convaincante. On a objecté qu’il est un ennemi de la femme; et comme cette objection a été vivement réclamée par ceux dont le décret de la nature a constitué la moitié un peu plus grande de la race de l’Espaciens, je voudrais l’enlever, pour autant que je puisse honnêtement le faire. Mais le Carré est si peu habitué à l’utilisation de la terminologie morale de l’Espace que je devrais en faire une injustice si je traduisais littéralement sa défense contre cette accusation. Je déclare par la présente qu’au cours d’un emprisonnement de sept ans, il a modifié ses propres opinions personnelles, tant en ce qui concerne les Femmes qu’en ce qui concerne les classes Isocèles ou Inférieures. Personnellement, il incline maintenant à l’opinion de la Sphère que les Lignes Droites sont dans beaucoup d’égards importants supérieurs aux Cercles. Mais, en tant qu’historien, il s’est identifié (peut-être de trop près) aux vues généralement adoptées par la Platanie et (comme il m’a appris) même par les Historiens de l’Espace; dans les pages de laquelle (jusqu’à très récemment) les destins des Femmes et des masses de l’humanité ont rarement été considérés comme digne de mention et jamais d’une considération minutieuse.

Dans un passage encore plus obscur, il désire maintenant désavouer les tendances Circulaires ou aristocratiques auxquelles certains critiques l’ont naturellement crédité. Tout en faisant justice à la puissance intellectuelle avec laquelle quelques Cercles ont depuis plusieurs générations maintinrent leur suprématie sur d’immenses multitudes de leurs compatriotes, il croit que les faits de la Platanie, parlant d’eux-mêmes sans commentaire de sa part, déclare que les Révolutions ne peuvent pas toujours être supprimée par l’abattage, et que la Nature, en condamnant les Cercles à l’infécondité, les a condamnés à l’échec ultime – « et en ceci »,  il dit, « je vois l’accomplissement de la grande Loi de tous les mondes, alors que la sagesse de l’Homme pense qu’il est de travailler une chose, la sagesse de la Nature l’a contraint à travailler une autre, et une chose tout à fait différente et bien meilleure. » Pour le reste, il supplie ses lecteurs de ne pas supposer que chaque détail minutieux de la vie quotidienne de la Platanie doit correspondre à un autre détail de l’Espace; mais il espère que, pris dans son ensemble, son travail peut se révéler suggestif et aussi amusant à ceux Espaciens des esprits modérés et modestes qui parlent de ce qui est de la plus haute importance, mais se trouve au-delà de l’expérience – déclin à dire sur d’une part, « Cela ne peut jamais être », et d’autre part, « Il doit être exactement comme ça, et nous savons tout à ce sujet. »

(Traduit de Flatland: A Romance of Many Dimensions, par Edwin A. Abbott)

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