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Une histoire de réussite d’entrepreneuriat : l’attraction chimique

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Comment prendre un prototype de haute technologie développé dans un laboratoire universitaire et construire une entreprise prospère autour de lui ? Quelles sont les étapes ? Si l’expérience est un enseignant, nous pouvons prendre l’histoire de Garth Patterson et de sa société, Griffin Analytical Technologies, comme un modèle approximatif.

Débuts

En 2001, Patterson a été inscrit à l’Université Purdue, préparant son doctorat en chimie analytique avec une spécialisation en spectrométrie de masse (une méthode d’identification de la composition chimique d’une substance au moyen de la séparation des ions gazeux en fonction de leur masse et charge différentes) . Les chercheurs de Purdue, Patterson parmi eux, développaient un prototype de spectromètre de masse amélioré qui était plus petit, moins cher et meilleur que les systèmes existants. En utilisant des cylindres comme analyseur chimique, l’appareil a été rendu facile à miniaturiser, occupant ainsi moins d’espace de laboratoire, coûtant moins cher et rendant l’appareil plus sensible et plus précis.

Le marché des instruments de détection chimique étant estimé à 1 à 1,5 milliard de dollars et en croissance en raison de problèmes de sécurité intérieure, Patterson savait qu’il y avait une opportunité. Pour en profiter, lui et un collègue, Dennis Barket, se sont inscrits au laboratoire de réalisation de l’innovation de Purdue, dont la tâche principale, selon Patterson, est de « lier les étudiants en technologie aux MBA pour créer une expérience d’apprentissage pratique pour les deux parties ». Deux diplômés MBA ont rejoint Patterson et Barket, puis deux conseillers en chimie analytique et en affaires sont venus à bord – et soudain l’équipe a été formée.

Le succès a suivi. L’équipe a remporté un financement NCIIA Advanced E-Team pour continuer à développer un prototype, a rédigé un plan d’affaires et a remporté trois des quatre principaux concours de plans d’affaires auxquels elle a participé, gagnant 35 000 $ de financement. L’équipe a réussi les concours parce que, a déclaré Patterson, « Premièrement, notre produit et notre idée d’entreprise étaient robustes. Deuxièmement, le plan lui-même était minutieux et réfléchi. Tout le monde a l’intention d’être réfléchi, mais nous avons déployé beaucoup d’efforts pour étayer nos affirmations et y mettre autant de recherches légitimes que possible. »

Plus d’argent est entré: l’équipe a reçu un financement du fonds Trask de la Purdue Research Foundation; ils ont terminé un contrat SBIR de phase I avec l’armée et ont commencé un contrat SBIR de phase I de l’EPA ; ils ont acquis un financement privé et négocié une licence exclusive de Purdue pour la technologie de spectrométrie de masse.

En novembre 2001, Patterson et Barket ont soutenu leur doctorat, et plus tard ce mois-là, ils se sont constitués en société, appelant la société Griffin Analytical Technologies. Leur travail venait de commencer.

Faire fonctionner l’entreprise

D’abord l’équipe a changé : ils ont perdu les MBA, Enrique Vazquez et Jeff Scott. « Enrique et Jeff ne sont pas venus avec nous pour des raisons personnelles, principalement géographiques », a déclaré Patterson. « Ni l’un ni l’autre n’était originaire du Midwest. Si nous avions lancé l’entreprise sur la côte ouest, je pense que les choses auraient été différentes, mais Dennis et moi voulions rester à Purdue, car l’université possède l’un des meilleurs départements de chimie analytique au monde. »

Ressources humaines

Les décisions d’embauche sont soudainement passées au premier plan. Après qui iraient-ils maintenant ? « L’une des parties les plus difficiles du passage d’une équipe  à une entreprise, » a déclaré Patterson, « était de savoir quelles ressources nous devions apporter au début – avons-nous d’abord besoin d’un ingénieur? Un financier ? Il était difficile de savoir quelles ressources utiliser, où et quand. »

Patterson et Barket ont décidé d’embaucher deux chimistes de Purdue, des gens qu’ils connaissaient et avec qui ils s’entendaient bien. Mais ensuite, l’entreprise était trop « chimiste » et elle avait encore besoin d’un travail technique avant de pouvoir avoir un produit vendable. « Nous devions surmonter les obstacles techniques restants », a déclaré Patterson, « nous avons donc décidé de concentrer nos efforts sur la technologie et de constituer une équipe de développement de produits : ingénieurs électriciens, développeurs de logiciels, ingénieurs mécaniques, fabricants spécialistes, etc. L’instrument que nous développions est relativement complexe ; nous savions que nous avions besoin de personnes connaissant tous ces aspects du design. »

Ensuite, il y avait la question de décider qui serait président. Dans le cas de Griffin, ce n’était pas une décision difficile : ce serait Dennis Barket, Patterson prenant le titre de vice-président de la recherche et du développement. Pourquoi Barket et pas Patterson ? À l’époque où ils étaient étudiants, les deux se sont inscrits à un mini-MBA intensif de deux semaines pour les doctorats en sciences et technologie, appelé Applied Management Principles (AMP), à l’école de commerce de Purdue. Selon Patterson, « À la sortie du programme, Dennis avait une assez bonne compréhension du vocabulaire lié aux affaires et au leadership : il s’y est intéressé. Et j’avais certainement une compréhension de la technologie parce qu’elle est basée sur ma recherche doctorale, donc faire de Dennis le président et moi-même vice-président de la R&D est venu naturellement. »

Étapes vers le succès

Ils ont dû faire quelque chose de bien, car les bonnes nouvelles n’arrêtaient pas de tomber : ils ont remporté un contrat SBIR de phase II de l’armée ; leur technologie innovante a été présentée dans plusieurs revues scientifiques de premier plan ; ils ont remporté un contrat de phase III des Marines et, à la fin de 2003, ils ont conclu une ronde de financement qui a rapporté 2,4 millions de dollars.

Quelle est la clé de l’avenir de Griffin? Selon Patterson, communication. « Il y a plus de travail que ce qui pourrait être fait. Ce que nous faisons, c’est travailler en groupe, communiquer efficacement, identifier ce sur quoi travailler, ce qui est le plus important. Il est absolument nécessaire d’être sur la même page avec tout le monde pour pouvoir diviser pour mieux régner, se concentrer sur les objectifs, simplement pour pouvoir traverser la masse de travail et finir par produire un travail de qualité, un produit de qualité. C’est notre objectif. »

Source: textes traduits et adaptés de Wikibooks (license CC BY-SA 3.0) par Nicolae Sfetcu

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